가치 있는 삶

《당신이 플라시보다_조 디스펜자》

 

03:뇌 속의  플라시보 효과

우리가 진정으로 전재 상태를 바꿀 때 우리의 몸은 새로운 마음에 반응할 수 있다. 그리고 존재 상태를 바꾸는 일은 생각을 바꾸는 일로 시작할 수 있다. 커다란 '전뇌'덕분에 인간은 생각을 다른 어떤 것보다 더 실재하는 것으로 만들 수 있는 특권을 누리게 되었고, 그래서 플라시보가 그 효력을 발휘할 수 있는 것이다. 

 

플라시보 반응의 첫 번째 중요한 요소인 조건화란, 매우 많이 경험한 것이기 때문에 그 과거의 기억(예를 들어 아스피린을 복용한 기억)을 생리학적 변화(두통의 제거)와 연결시키는 것이다. 

  이렇게 생각해 보자. 머리가 아플 때 실제로 당신은 내면에서 생리적 변화가 일어났음을 알아챈다.(머리가 아프다고 느낀다.) 당신이 자동으로 하게 될 다음 일은 외부 세계에서 뭔가를 찾아(이 경우 아스피린) 내면세계에 변화를 주는 것이다. 내면의 상태(아픈 상태)가 과거에 당신이 그 아픈 상태를 바꾸기 위해 외부 세계에서 내렸던 선택, 행동, 경험(아스피린을 복용하고 통증에서 벗어나는 것)을 생각하도록 자극했기 때문이다.

 

  다시 말해 아스피린이라는 외부 환경에서 온 자극 혹은 신호가 하나의 특별한 경험을 만들고, 그 경험이 생리적 반응 혹은 보상을 낳을 때, 그것이 당신 내면의 환경을 바꾼다. 내면 환경의 변화를 알아채는 순간 당신은 그 변화를 야기한 외부의 것에 주목한다. 그리고 외부의 무언가를 바꾼 사건은 하나의 연상 기억이 된다.

 

  그런 사건을 똑같은 과정으로 자꾸 반복하면 연상에 의해 그 외부의 자극이 아주 강해지거나 강화되고, 그 결과 우리는 아스피린을 아스피린처럼 보이는 설탕 약으로 대체해도 아스피린을 복용했을 때와 똑같은 내면의 반응(머리가 덜 아프게 되는 것)을 자동으로 불러낼 수 있다.

 

 

  플라시보 반응의 두 번째 요소인 기대는, 어떤 다른 결과를 예측할 이유가 주어질 때 작동하기 시작한다. 예를 들어 관절염 때문에 만성 통증에 시달리고 있는데 의사가 새로운 약을 주면서 통증을 줄여 줄 것이라고 단정적으로 말할 때, 우리는 의사의 말대로 그 약을 복용했을 때 뭔가 다른 일(더 이상 아프지 않은 것)이 일어날 것이라고 기대한다. 사실 그때 우리는 의사의 암시에 감응한 것이다.

 

  그렇게 암시에 감응할 때 우리는 자연스럽게 우리 밖의 무엇(새로운 약)을 우리가 선택한 또 다른 가능성(통증 제거)과 연결시킨다. 마음속으로 미래의 가능성을 하나 집어 들고 그 새로운 결과를 희망하고 예상하고 기대하는 것이다. 우리가 선택한 그 새로운 결과를 감정적으로 받아들이고 포용할 때, 그리고 그 감정의 강도가 충분히 강할 때, 우리의 뇌와 몸은 우리의 존재 상태가 고통 없는 상태로 바뀌었다는 상상만 하고 있더라도 그 일이 실제로 일어난 것으로 착각한다. 뇌와 몸에게 그 둘은 같은 것이기 때문이다. 

 

  그 결과 뇌는 우리의 상태가 실제로 변했을 때(약을 복용해서 약효가 발생했을 때) 활성화되는 신경 회로들을 활성화하고, 그때 분비하는 것과 똑같은 화학 물질들을 몸 곳곳으로 보낸다. 그때 우리가 기대하는 일(통증에서 벗어나는 것)이 실제로 일어난다. 뇌와 몸이 우리의 내면 상태를 바꿀 완벽한 약을 만들어냈기 때문이다. 우리는 이제 새로운 존재 상태에 있게 된다. 그것은 몸과 마음이 하나처럼 작동하는 상태이다.

  우리는 마음으로 몸도 바꿀 수 있을 만큼 강력한 존재이다.

 

  조건화와 기대어, 플라시보 반응을 위한 세 번째 의미 부여가 추가되면 플라시보는 더 잘 작동한다. 하나의 행동에 새로운 의미를 부여한다는 것은 배후의 의도를 더한다는 뜻이다. 다시 말해 우리가 하는 일에 대해 뭔가 새로운 것을 알고 이해하게 될 때(의미가 더 많이 부여될 때) 우리는 그 일에 우리의 의식적이고 의도적인 에너지를 더 많이 불어넣게 된다.

 

  예를 들어 앞장에서 살펴본 호텔 청소부들은 자신이 매일 많은 육체 운동을 하고 있다는 사실을 알고 그래서 좋다는 점을 이해하자 자신이 일상적으로 하는 일에 더 많은 의미를 부여할 수 있었다. 그때 그들은 그냥 청소기를 돌리고 물건을 닦고 문지른 것이 아니었다. 그들은 근육 운동을 하고 힘을 기르고 칼로리를 태우고 있었다. 운동의 좋은 점에 대해 연구원들로부터 교육을 받고 난 후 청소기를 돌리고 물건을 닦고 문지르는 일이 더 많은 의미를 갖게 되었기 때문에, 일을 할 때 청소부들의 의도 혹은 목적은 단지 일을 끝내는 것에 머물지 않았다. 육체적 운동을 해서 더 건강해지는 것으로 그들의 의도와 목적이 발전한 것이다.

 

바로 그런 일이 그 청소부들에게 일어났던 것이다. 비교 집단 멤버들은 그들의 일에 그런 의미를 부여하지 않았다. 자신이 하는 일이 건강에 그렇게 좋을 수 있다는 걸 몰랐기 때문이다. 그러므로 그들은 똑같이 일을 했음에도 연구 집단 멤버들처럼 좋은 점을 얻어내지 못했다.

 

  플라시보 작동 방식도 마찬가지다. 특정한 물질, 과정, 혹은 수술이 효과가 있다는 말을 들음으로 해서 그에 대한 믿음이 더 커지면 커질수록, 건강을 회복하고 더 나아질 거라는 생각에 반응할 가능성도 더 커진다. 다시 말해 내면의 환경을 바꾸기 위해 외부에 있는 사람이나 장소, 물건과의 경험에 더 많은 의미를 부여할수록, 생각만으로 내면의 상태를 의도적으로 바꿀 수 있는 가능성이 더 커진다.

 

  좀 더 설명하면 당신이 하는 일(예를 들어 약을 먹는 일)로부터 받을 수 있는 보상에 대해 배운 덕분에 건강과 관련한 새로운 결과 더 많이 받아들일 수 있다면, 마음속으로 만들어내는 모델은 더 분명해질 것이고, 그 결과 당신의 뇌와 몸에 밑 칠을 더 잘하게 될 것이며, 따라서 그 모델을 정확히 복제해 낼 수 있다는 것이다. 간단히 말해 원인에 대한 믿음이 클수록 결과가 좋아진다는 얘기이다. 

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